IA para predecir el alzheimer en personas sanas

Para aquellos y aquellas que viváis debajo de una piedra, la enfermedad de Alzheimer supone uno de los mayores retos sanitarios a los que se enfrentan los países occidentales. Tanto por el impacto que sufren las familias con miembros afectados por esta dolencia como por los elevados recursos que requiere de los sistemas de salud pública. Solo en España, actualmente hay más de 1,2 millones de pacientes con Alzheimer y se estima que alrededor de 50 millones de personas en el mundo sufren este tipo de demencia asociada a la edad. Con el envejecimiento progresivo de la población, se espera que este número se duplique en 20 años.

No existe ningún compuesto que haya demostrado ser realmente eficaz, contra el alzheimer. Los medicamentos dirigidos a tratar este tipo de demencia tan solo pueden aliviar temporalmente ciertos síntomas.

Numerosos investigadores trabajan en diferentes estrategias para diagnosticar el Alzheimer mucho antes de que se manifieste. De manera que sea posible aplicar el tratamiento lo suficientemente temprano como para, potencialmente, poder combatir realmente la enfermedad. Se trata de un desafío mayúsculo, pues el "screening" (la detección precoz de la enfermedad de Alzheimer) tendría que ser fiable, no invasivo, asequible y, además, su aplicación debería ser sencilla. Tan sencilla como para garantizar que pudiera realizarse extensamente en la población sana.

Imagen que representa la IA que quieren utilizar para diagnosticar el Alzheimer

Uno de los enfoques experimentales para conseguirlo es la aplicación de la Inteligencia Artificial (IA) para pronosticar la aparición de esta demencia a partir de diversos datos y características de las personas. En ese sentido, IBM y Pfizer anunciaron recientemente que su modelo basado en IA es capaz de predecir el alzheimer años antes de que aparezca en personas sanas y sin factores de riesgo con una precisión del 71 %. Los resultados, publicados en la revista científica "EClinicalMedicine", muestran el potencial de esta tecnología que se aplica de forma novedosa en el diagnóstico precoz de la enfermedad.

Este sistema, que apenas exige recursos, pues solo requiere realizar y grabar entrevistas, muestra resultados prometedores. ¿Pero cómo funciona esta Inteligencia Artificial capaz de predecir la enfermedad antes de que los síntomas de la demencia aparezcan? Pues a partir del análisis del habla de los propios pacientes, gracias a técnicas de Procesamiento del Lenguaje Natural (PLN).El objetivo general de los sistemas de PLN es emular la competencia lingüística de un hablante nativo en cualquier tarea que involucre la comprensión o expresión lingüística. Sus objetivos son variados e incluyen aplicaciones como la generación automática de resúmenes o la clasificación de las reseñas de los clientes según su nivel de satisfacción.

Se trata, en este caso, de construir un sistema capaz de abstraer ciertas características, a modo de “huellas lingüísticas”; de lo dicho por personas que posteriormente desarrollaron síntomas claros de Alzheimer. Para el diseño del modelo desarrollado por IBM y Pfizer, se comparó el valor predictor de los datos obtenidos en consultas médicas sucesivas (a partir de baterías de preguntas de los tradicionales cuestionarios neuropsicológicos empleados actualmente para el diagnóstico del Alzheimer) con respecto al valor predictor del análisis automático del discurso de los pacientes.

¿Y cuáles han demostrado ser las características más determinantes de la presencia de esta enfermedad en su estadio más temprano? Destacan la presencia de repeticiones, el llamado discurso telegráfico (caracterizado por rasgos como la ausencia de artículos, de verbos y de sujetos, así como por el dominio de estructuras gramaticales extremadamente simples) y el empleo de palabras con una escasa especificidad (como es el caso de “mujer” y “hombre” con respecto a “conductora” y “panadero”, respectivamente) y, por tanto, la generación de textos más ambiguos.

Aunque los resultados sean positivos, una precisión del 71 % no constituye en absoluto un escenario ideal en una tarea tan delicada como el diagnóstico del Alzheimer. Hace tiempo ya escuche hablar de este estudio, y parece que va avanzando con buen paso. Desde La Fosa Berete os animo a leer más sobre el tema, si es que os ha resultado interesante.

Si quieres saber más sobre este estudio u otros similares, no dudes en pasarte por La Fosa Berete, para darte un baño con nosotros...


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